Văn Đinh Hồng Vũ phát triển ứng dụng học tiếng Anh trên di động đang được sử dụng tại hơn 100 quốc gia.

 “BẢY NĂM TRƯỚC, TÔI SANG MỸ HỌC THẠC SĨ GIÁO DỤC và quản trị kinh doanh tại đại học Stanford. Khi xin công việc đầu tiên, thay vì nói “bảng thông tin” (information sheet), tôi đã nói “information shit” (thông tin – chất thải). Rõ ràng là có tới 1,5 tỉ người học tiếng Anh ngoài kia đối diện thách thức giống như tôi, họ biết tiếng Anh nhưng nói và người khác hiểu nó là câu chuyện hoàn toàn khác.”

Elsa đối diện thách thức - ảnh 1

Bài trình bày dài tám phút tại cuộc thi Lightning Round tháng 3.2016 dành cho các startup công nghệ ở Texas (Mỹ) được Văn Đinh Hồng Vũ mở đầu bằng chia sẻ kinh nghiệm bản thân. Cô gái Việt Nam nhỏ bé trong chiếc váy suông rộng, gương mặt góc cạnh, đeo cặp mắt kiếng to đã thuyết phục người nghe, ban giám khảo với giải cao nhất dành cho ELSA, ứng dụng nhận dạng giọng nói tại cuộc thi.

Thành công ban đầu giúp cho ứng dụng mới ra mắt thu hút hơn 30.000 lượt tải trong 24 giờ. Hai năm sau đó, ELSA nhận đầu tư 3,2 triệu đô la Mỹ trong vòng gọi vốn tiền series A. 11 tháng sau, ELSA được một quỹ đầu tư thuộc Google đầu tư 7,5 triệu USD, cùng đội ngũ kỹ sư giúp họ phát triển sản phẩm.

Đầu năm 2020, cô gái 37 tuổi này đang điều hành đội ngũ 62 người đến từ 40 nước, để phát triển ELSA thành ứng dụng học tiếng Anh với hơn bảy triệu lượt tải về từ 100 quốc gia. Giữ ý tưởng kinh doanh và  phát triển sản phẩm ở quy mô toàn cầu dựa trên nền tảng công nghệ, Văn Đinh Hồng Vũ là gương mặt trẻ nhất trong danh sách phụ nữ tự thân trong kinh doanh Forbes Việt Nam công bố tháng 3.2020.

Từ trải nghiệm học, sử dụng tiếng Anh của bản thân, Văn Đinh Hồng Vũ nung nấu ý tưởng xây dựng một ứng dụng học tiếng Anh dành cho những người muốn học ngoại ngữ, cải thiện các kỹ năng giao tiếp. Năm 2015, trong một hội nghị về công nghệ tại Mỹ, cô gặp Xavier Anguera, tiến sĩ người Bồ Đào Nha có 15 năm kinh nghiệm trong lĩnh vực công nghệ nhận dạng giọng nói, xuất bản 100 bài báo khoa học và bản quyền trong lĩnh vực đa phương tiện, máy học, học sâu và trí tuệ nhân tạo.

Rời hội nghị, cô gửi email trao đổi ý kiến với Xavier Anguera. Sau hai tuần viết thư trao đổi, cô nhận ra Xavier Anguera là mảnh ghép cô cần để xây dựng ứng dụng dạy tiếng Anh của mình. “Những người giỏi công nghệ thích thách thức. Tôi đưa cho họ một bài toán lớn để họ đi tìm lời giải,” Vũ kể về việc mời đối tác trở thành đồng sáng lập ELSA (viết tắt của trợ lý ngôn ngữ tiếng Anh, English language speech Assistant).

Trước ELSA, công nghệ nhận dạng giọng nói được các công ty công nghệ như Google, Amazon, Microsoft, Apple... phát triển. Tuy nhiên, các phần mềm chủ yếu được dùng cho người bản xứ nói tiếng Anh chuẩn. Nếu nói tiếng Anh không đúng giọng bản xứ, phần mềm sẽ nhận dạng không chính xác.

Dựa trên thành tựu phát triển công nghệ nhận dạng giọng nói, ELSA thu thập thêm dữ liệu tiếng Anh từ các quốc gia, dùng chuyên gia ngữ âm chỉnh lỗi sai và dạy lại cho máy (máy học), để tăng độ chính xác trong nhận dạng. Xavier Anguera đã xây dựng các thuật toán cho phép ứng dụng phát hiện với độ chính xác cao khi người dùng không phát âm đúng và cung cấp cho họ cách có thể tự động sửa nó. Đơn cử như cách mở rộng khuôn miệng, môi, uốn lưỡi như thế nào để phát âm đúng. Các thuật toán này được thiết lập dựa trên tư vấn của các chuyên gia ngữ âm.

“Hệ thống lõi của ELSA hiện tại là kết quả của hơn bốn năm nghiên cứu về các thuật toán xử lý giọng nói. Bất kể giọng của người nói là gì, nước nào, hệ thống lõi của ELSA đều có thể phát hiện và điều chỉnh các lỗi phát âm,” Xavier Anguera cho biết. “Chỉ có trí tuệ nhân tạo mới làm được việc phân tích khối lượng dữ liệu lớn về nhận dạng vùng miền và chỉnh lỗi. Con người không thể làm được,” Vũ nói.

Tại Việt Nam, năm 2015, Vũ tuyển một đội đến các trường học thu thập dữ liệu nói tiếng Anh. Dữ liệu càng lớn, việc xử lý ngôn ngữ của máy càng tốt. Từ một thị trường khởi điểm, Việt Nam hiện chiếm một nửa trong bảy triệu lượt tải của ELSA, theo Vũ (cô từ chối chia sẻ về tỉ lệ lượt tải có trả tiền). Nhu cầu học tiếng Anh đến từ hơn một tỉ người trên thế giới, theo Ngô Thùy Ngọc Tú, CEO Yola, nguyên giám đốc sản phẩm của ELSA. “Cơ hội thị trường này rất lớn,” Tú nhận xét.

Trong đó, phát âm là một trong những điểm yếu và khó nhất. Khảo sát của Q&Me về kỹ năng học tiếng Anh, nói là kỹ năng mọi người muốn cải thiện nhiều nhất. Tú nhận xét, máy có thể giúp người học thực tập kỹ năng nói hiệu quả hơn cả giáo viên, vì: “nếu không được đào tạo về ngữ âm thì ngay cả giáo viên tiếng Anh nhiều năm cũng chưa chắc dạy chuẩn được”.

Ngoài ra, chi phí thuê một giáo viên tiếng Anh dạy kèm 1 – 1 ít nhất 400.000 đồng/giờ tại Việt Nam, so với việc chỉ cần khoảng một triệu đồng để dùng ELSA 24/7. Tú nhận xét: “Sử dụng công nghệ trong giảng dạy cắt giảm chi phí đáng kể cho cả công ty và người học mà vẫn đảm bảo sự đồng nhất về chất lượng”. ELSA hiện có hai gói cho thị trường Việt Nam, gói một năm 895.000 đồng và gói trọn đời gần 9 triệu đồng (đang giảm giá còn hai triệu đồng).

Elsa đối diện thách thức - ảnh 2

Vũ là người đam mê công việc, theo đồng sáng lập Xavier Anguera.

Đồng sáng lập Xavier Anguera kể trước khi làm ELSA, anh đang làm cho một công ty về cải thiện kỹ năng nghe và đọc bằng cách cung cấp sách điện tử với âm thanh nhúng được phát đồng bộ kèm theo văn bản được tô sáng. Khi thảo luận về ELSA, anh nhận thấy dự án “rất thú vị”, có thể tiếp cận nhiều người hơn thông qua ứng dụng điện thoại di động nên sang Mỹ để cùng Vũ xây dựng công nghệ.

Ngô Thùy Ngọc Tú nhận xét: “Chị Vũ luôn cởi mở về những gì ELSA và chị cần hỗ trợ. Người đối diện sẽ chia sẻ quan điểm để đi đến quyết định đúng đắn.”

Ra mắt tháng 3.2016, sau hai năm, Vũ gọi vốn thành công 3,2 triệu USD vòng tiền series A từ quỹ đầu tư Monk’s Hill Ventures của Singapore. ELSA tăng gấp đôi nhân sự, cải thiện sản phẩm và bắt đầu quảng bá. Tháng 1.2019, Gradient Ventures, quỹ đầu tư mạo hiểm của Google chuyên đầu tư vào các công ty trí tuệ nhân tạo để giải quyết những vấn đề lớn của xã hội tìm đến Vũ.

Vũ kể: “Lúc đó, chúng tôi chưa xài hết tiền của Monk’s Hill Ventures và cũng chưa có nhu cầu gọi vốn mới”. “Nhưng Google là một thương hiệu uy tín,” cô suy nghĩ. Sau hai tháng tìm hiểu, tháng 2.2019, ELSA mở vòng gọi vốn sớm hơn dự kiến. Google đổ 7,5 triệu USD vào ELSA, cử các kỹ sư công nghệ giỏi đến hỗ trợ. Sự hỗ trợ cả tài lực lẫn nhân lực giúp ELSA gia tăng lượt tải gấp 3,5 lần so với trước đó.

Xavier Anguera chia sẻ với Forbes Việt Nam: “Vũ rất giỏi trong việc lãnh đạo công ty và mở rộng một cách lành mạnh, phát hiện và phản ứng kịp thời trước những cơ hội tốt cho công ty”. Xavier Anguera nhận xét, Vũ là người “làm việc không mệt mỏi”. Cô đi làm sau sáu tuần nghỉ sinh con năm 2019. Hằng tháng, cô họp với 62 nhân sự tại 40 quốc gia, nơi cô là người Việt duy nhất chia sẻ kết quả của công ty trong tháng qua và mục tiêu kế tiếp.

Vũ sinh ra trong gia đình kinh doanh tại tỉnh Khánh Hòa. Ba cô là chủ hãng nước uống đóng chai, mẹ mở cửa hàng bán lẻ. “Từ nhỏ, tôi được dạy có thể chấp nhận rủi ro. Bố mẹ không ca ngợi điểm số trên lớp mà hướng tôi vào đam mê và nỗ lực,” Vũ nhớ lại.

Tốt nghiệp đại học Ngoại thương (TP.HCM), Vũ được chọn vào chương trình đào tạo toàn cầu của tập đoàn vận tải biển Maersk tại Việt Nam trước khi sang Đan Mạch làm thư ký cho tổng giám đốc Maersk toàn cầu. Thị trường đang có các ứng dụng dạy tiếng Anh phổ biến như Duolingo, Liulishuo. Với 380 triệu người dùng trên toàn cầu, Duolingo đang đẩy mạnh mở rộng ra nhiều nước.

Ở Việt Nam, họ có khoảng 2,2 triệu người dùng, theo thông tin trên KrAsia. Năm 2019, ELSA mở văn phòng mới tại Ấn Độ và Indonesia, hai quốc gia đứng thứ hai và thứ tư thế giới về dân số, và thị trường Nhật Bản, Thái Lan. Nhìn nhận chặng đường năm năm tới của ELSA sẽ có nhiều thách thức, Vũ cho biết, cô có động lực từ sứ mệnh xác lập rõ: giúp cho người học tiếng Anh trên thế giới có thể nói tiếng Anh tốt hơn để từ đó giúp họ tìm thấy cơ hội làm việc và thay đổi cuộc đời.

(*) Bản in theo tạp chí Forbes Việt Nam số 82, tháng 3.2020


Đọc thêm>>>
Forbes Việt Nam công bố Danh sách phụ nữ tự thân trong kinh doanh
YOLA: Tiếng Anh cho du học sinh
CEO Tuệ Đức và con đường tri thức
Mở trường cho con
Giáo dục hiệu quả không chỉ ở tình yêu và lý tưởng
Nguyễn Hoàng Group: Hành trình xây con tàu tri thức
[Infographics] Bức tranh giáo dục VN: Chi bao nhiêu, học gì, học ở đâu


"Giáo dục là làm cho con người tìm thấy chính mình". ---- Socrates - Triết gia

Tạp chí Forbes Việt Nam

Số 89 tháng 10.2020

 Số 89 tháng 10.2020

Bao Forbes Vietnam so 74
 
  • - DANH SÁCH 10 NGÂN HÀNG KINH DOANH HIỆU QUẢ NHẤT

    Các ngân hàng tư nhân năng động chiếm tỉ lệ áp đảo và xuất hiện ở các vị trí dẫn đầu.

  • - HÀNH TRÌNH CHINH ĐÔNG

    Đặt ưu tiên hiệu quả hoạt động và phát triển bền vững, ông Trịnh Văn Tuấn xây dựng ngân hàng Phương Đông theo một lối riêng.

  • - THÀNH TỰU HAI THẬP NIÊN XÂY NỀN

    Nhiều năm ở chiếu dưới, Manulife Việt Nam vươn lên dẫn đầu thị phần bảo hiểm khai thác mới.

  • ĐƯỜNG ĐẾN SIÊU ỨNG DỤNG

    Có trong tay 20 triệu người dùng, MoMo đặt mục tiêu 50 triệu khách hàng và thành siêu ứng dụng.

  • - SỰ TRỞ LẠI CỦA “NGƯỜI CŨ”

    Ông Huỳnh Thanh Phong dẫn dắt FWD, gương mặt mới trong làng bảo hiểm, nhanh chóng phát triển.

  • - PHỎNG VẤN: TÌM KIẾM TRẢI NGHIỆM VƯỢT TRỘI

    Thực trạng, cơ hội và thách thức trong chuyển đổi số của ngân hàng theo quan điểm lãnh đạo ngân hàng VIB.

  • - DANH SÁCH NHỮNG NGƯỜI GIÀU NHẤT SINGAPORE