Hướng dẫn lớp trẻ - ảnh 1

háng 10.2014, Julian Robertson tiếp một vị khách tự phụ. Jamie Beaton, 19 tuổi, tự tin bước vào văn phòng tại nhà của tỉ phú quỹ phòng hộ để nói về phần mềm được một số học sinh đạt học bổng do quỹ của Robertson tài trợ mỗi năm sử dụng. Beaton, phom người nhỏ nhắn với tóc mái vén qua bên trên gương mặt non nớt, nom còn trẻ hơn tuổi. Và chàng sinh viên tốt nghiệp Harvard nắm lấy cơ hội để hỏi tại sao mình chưa có được một trong 22 suất học bổng toàn phần. “Tôi nghĩ, Chúa ơi, câu hỏi hay quá,” Robertson nói. “Sau đó tôi tìm hiểu về cậu ta, và tôi tuyển cậu ta ngay tại chỗ.”

Beaton, 23 tuổi nhưng có gương mặt như thiếu niên, nổi bật là một trong những gương mặt mới từ Stanford Business School, nơi anh đã đi được gần nửa chặng đường lấy bằng MBA và bằng thạc sĩ về giáo dục. Là sinh viên toàn thời gian kể từ cuộc gặp với Robertson, anh vẫn dành thời gian làm CEO của Crimson Education, công ty khởi nghiệp về tuyển sinh đại học và dạy kèm do anh đồng sáng lập với bạn gái là Sharndre Kushor cách đây năm năm.
Với việc Kushor làm giám đốc vận hành ở quê hương New Zealand của họ, cả hai nhanh chóng xây dựng đế chế toàn cầu. Họ cho biết Crimson kết nối 20 ngàn sinh viên với một mạng lưới gồm 2.300 giảng viên và cố vấn bán thời gian, với 204 nhân viên toàn thời gian giám sát. Họ huy động được 37 triệu đô la Mỹ từ bên ngoài trong khi chỉ bỏ ra 55% cổ phần công ty. Vòng gọi vốn đầu tư mạo hiểm cuối cùng năm 2016 định giá Crimson ở mức 160 triệu đô la Mỹ.
Ra đời nhằm giúp sinh viên từ châu Á và Thái Bình Dương nộp đơn vào các trường đại học danh tiếng của Mỹ, công ty đã phục vụ sinh viên tại 40 quốc gia, bao gồm Brazil và Nga. Doanh thu? Bằng chứng gián tiếp cho thấy nó thấp ở mức tám con số. Còn về lợi nhuận, sự im lặng của những nhà sáng lập cho thấy các nhà đầu tư bên ngoài đang kiên nhẫn chờ đợi.
Sẽ dễ hiểu nếu bạn nghĩ những người sáng lập đang làm công việc quá sức. Kushor dành ba năm đầu tiên của Crimson để lấy bằng khoa học y tế từ ĐH Auckland. Và Beaton, sau khi có thêm hai bằng Stanford ngoài hai bằng Harvard, dự định tiếp tục với học bổng Rhodes tại Oxford vào mùa thu năm nay hoặc năm sau. Nhưng bằng cách nào đó bộ đôi vẫn xoay xở được, kể cả việc duy trì quan hệ tình cảm xuyên  hơn 10 ngàn cây số.
Sáu tháng trước khi thành lập Crimson, Beaton và Kushor đi khắp châu Âu cùng nhóm sinh viên Model UN từ New Zealand. Khi họ hẹn hò vào mùa xuân năm 2013, họ ấp ủ ý tưởng về Crimson. “Tôi từng không có bất kỳ hình mẫu nào trong đời, những người khám phá các cơ hội ở nước ngoài và toàn cầu cho các nghiên cứu của họ,” Kushor nói.
Vào thời điểm Beaton gặp Robertson về việc mình vẫn chưa được trao học bổng, các con số của Crimson đã đủ tốt để gây ấn tượng với nhà sáng lập gần nghỉ hưu của Tiger Management. Robertson đã dẫn đầu vòng đầu tư hạt giống trị giá một triệu đô la Mỹ và tuyển Beaton làm nhà phân tích trong hai năm. Với số tiền mặt đó, Beaton và Kushor tuyển nhân viên toàn thời gian ở Úc và mở văn phòng tại Auckland.
Để phát triển hệ thống khớp nối sinh viên và chuyên gia tư vấn, họ tìm đến J. Galen Buckwalter, nhà tâm lý học từng thiết kế các công cụ tương tự cho eHarmony. Phần mềm điện tử, trong đó Crimson đã đầu tư vài triệu đô la Mỹ, sử dụng hàng loạt chỉ số để khớp kỹ năng và tính cách của sinh viên với cố vấn tuyển sinh (hầu hết là chuyên gia của các văn phòng tuyển sinh thuộc các trường đại học và trung học) và gia sư môn học (phần lớn là sinh viên làm việc bán thời gian).
Do Crimson có khách hàng mới thông qua truyền miệng, Beaton sử dụng danh hiệu sinh viên Harvard của mình để tuyển gia sư từ các trường thuộc Ivy League. Anh tìm được một người hỗ trợ mạnh mẽ khi Larry Summers, cựu chủ tịch Harvard và cựu bộ trưởng tài chính Mỹ, đồng ý hướng dẫn luận án cho Beaton. “Tôi cho rằng cậu ta làm quá sức mình,” Summers nói. “Tôi chỉ đợi cậu ta bỏ cuộc. Nhưng cậu ta làm công việc của 48 giờ trong 24 giờ mỗi ngày.”
Sự hỗ trợ quốc tế dành cho Crimson bao gồm quỹ đầu tư (nhà đầu tư mạo hiểm Trung Quốc Chen Xiaohong là một nhà đầu tư) và quan hệ đối tác (chẳng hạn như với chi nhánh của Dulwich College ở Thượng Hải, Seoul, Singapore và Myanmar, trong đó học sinh của Crimson ở độ tuổi từ 12), và nó đã mở các văn phòng vệ tinh ở Cape Town, Munich, Zurich và Singapore gần đây.
Lệ phí thay đổi theo quốc gia, nhưng 50 đô la Mỹ một giờ là giá phổ biến cho tư vấn qua video, có thể bắt đầu sớm từ trung học. Cho đến khi khách hàng hoàn thành hồ sơ ứng tuyển đại học, hóa đơn lên đến khoảng từ 5.000 đến 10.000 đô la Mỹ. Khách hàng của Crimson có xu hướng tự chọn để có được sự thoải mái về tài chính và đạt thành tích cao, nhưng Beaton nói, sinh viên bình thường của Crimson vẫn nộp đơn xin hỗ trợ tài chính nhận được 41.000 đô la Mỹ một năm.
Seyoon Ragavan, khách hàng 19 tuổi của Crimson, đại diện cho nước Úc trong các cuộc thi Olympic toán học khi cha mẹ cậu (đều là người nhập cư từ Sri Lanka và làm công việc kỹ thuật) động viên cậu suy nghĩ về Princeton. Cậu tìm thấy Crimson qua một buổi cung cấp thông tin tại trường trung học ở Sydney của mình và đăng ký tìm chuyên gia tư vấn để giúp cậu trong quá trình nộp đơn và các kỳ thi cuối kỳ. Hiện giờ cậu là sinh viên năm nhất tại Princeton. Ở New Zealand, Jessica Cox đọc về Crimson trong một bài báo mạng và bắt đầu làm việc 10 đến 25 giờ mỗi tuần theo gia sư của Crimson chỉ định. Cox sẽ theo học ngành khoa học sinh học tại Oxford vào mùa thu này.
Crimson có kế hoạch lớn ở Bắc Mỹ, nơi công ty vừa mở bốn văn phòng. Nhưng tại đây Crimson phải đối mặt với một thị trường trưởng thành đầy các công ty tư vấn như Top Tier Admissions và các công ty luyện thi cử như Kaplan và Princeton Review. Michele Hernandez, người điều hành Top Tier, hoài nghi về việc học sinh học được nhiều từ tư vấn tuyển sinh qua video. “Bạn có thể đến Khan Academy và xem video miễn phí,” Michele nói.
Trong khi Kushor dành toàn bộ thời gian xây dựng Crimson từ năm 2016, công ty sẽ bước sang năm thứ bảy trước khi có được sự chú ý trọn vẹn của ông chủ còn lại. Robertson cười khùng khục khi được hỏi liệu ông đã từng hỗ trợ một lãnh đạo xây dựng được doanh nghiệp thành công khi vẫn còn là sinh viên không: “Jamie là chàng trai trẻ với trí tuệ tuyệt vời, và cậu ấy làm việc chăm chỉ. Tôi nghĩ cậu ấy có thể làm mọi thứ. Nhưng tôi nghĩ cậu ấy đang quá sức trong chuyện học hành.”
Là một người nói nhanh và đầy năng lượng, Beaton tuyên bố các nghiên cứu điển hình của anh ở Stanford đều tập trung vào Crimson – có nghĩa là, anh nói với khuôn mặt nghiêm nghị, anh thực sự đang nhận tư vấn miễn phí từ các bạn cùng lớp, những người anh cho là nhân viên tiềm năng. “Tại Crimson,” Kushor nói, “chúng tôi rất hào hứng với thực tế rằng chúng tôi là một tổ chức học tập.” Có lẽ học từ thực hành cũng không vấn đề gì – ít nhất là nếu bạn kinh doanh về giáo dục.
Hướng dẫn lớp trẻ - ảnh 2

Từ lâu trước khi lên đại học, các sinh viên Trung Quốc bắt đầu một cuộc chơi nhiều rủi ro để thi tuyển. Các công ty dạy kèm ngoài giờ cho chương trình phổ thông hàng đầu của Trung Quốc, tập đoàn Giáo dục TAL và tập đoàn Giáo dục & Công nghệ New Oriental hưởng lợi từ tăng thu nhập sau thuế và hợp nhất thị trường (đặc biệt do hai thương hiệu hàng đầu vẫn chiếm dưới 5% tổng thị phần). Một số nhà đầu tư ái ngại các quy định này sẽ đẩy nhà cung cấp không có giấy phép khỏi thị trường, đem lại lợi ích cho các công ty hàng đầu như TAL và New Oriental. Dự kiến doanh thu tăng trưởng 50% tại TAL và 30% tại New Oriental trong năm tới. TAL đang phát triển nhanh hơn, nhưng New Oriental tập trung chặt chẽ vào lợi nhuận hoạt động. Hãy mua cả hai.

Hướng dẫn lớp trẻ - ảnh 3