Dự đoán kì nghỉ - ảnh 1

ột trong những ứng dụng du lịch hiện đại nhất thế giới đặt trụ sở tại một khung cảnh rất cổ lỗ: một nhà máy kẽm vẫn hoạt động tại quận may mặc cũ của Montreal. Đi qua mê cung của máy móc và các thùng hóa chất, Fred Lalonde, người sáng lập kiêm CEO của Hopper, ứng dụng đặt vé máy bay nhanh nhất thế giới, giải thích lý do ông thuê không gian này từ năm 2009. “Nơi này trông có vẻ tệ vậy thôi, nhưng có lẽ nó là nơi thông minh nhất để thành lập trung tâm dữ liệu,” ông nói. Tòa nhà chạy bằng hydrodam, một phần trong hệ thống cung cấp điện năng giá rẻ của Canada và là lựa chọn hoàn hảo để các startup đói năng lượng đặt cược vào ván bài dữ liệu lớn: những gợi ý dựa trên AI có thể khiến việc đi du lịch rẻ hơn và cá nhân hơn những gì mọi người tự lên kế hoạch.

Không giống như hầu hết các trang web du lịch khác thường muốn bạn đặt vé ngay lập tức, Hopper được hình thành dựa trên sự kiên nhẫn. “Hãy nghĩ đến một trang thương mại điện tử 70% số lần nói với bạn, ‘Đừng mua,’” Sophie Forest, một lãnh đạo tại Brightspark Ventures, nhà đầu tư đầu tiên của startup này cho biết. “Hopper lạ thường vậy đó.” Chủ yếu nhắm vào thị trường du lịch, ứng dụng sử dụng một thuật toán tinh vi để dự đoán những giao dịch và thời điểm tốt nhất để bay và đặt mua – báo cho người dùng thời điểm tối ưu, trước khi giá tăng hoặc giảm theo con số cụ thể.

Kể từ khi ra mắt năm 2015, Hopper trở thành nhân tố mới đáng gờm nhất trong thị trường đặt vé máy bay trị giá 800 tỉ đô la Mỹ do Expedia, công ty cũ của Lalonde, và Book Holdings (trước đây tên là Priceline) chi phối, và hiện có hơn 20 triệu người dùng.

Vào tháng một, Hopper là ứng dụng du lịch được tải xuống nhiều thứ tư ở Mỹ, sau Uber, Lyft và Airbnb. Công ty gồm 120 người, do Lalonde, 44 tuổi, và đồng sáng lập kiêm CTO Joost Ouwerkerk, 46 tuổi, điều hành. Họ thu về 15 triệu đô la Mỹ doanh thu năm ngoái nhờ bán các chuyến bay, hầu như qua thông báo đẩy (push notifications).

Khách hàng mua hơn 1,5 triệu đô la Mỹ mỗi ngày từ hơn 300 hãng hàng không, và trả cho Hopper khoản phí năm đô la Mỹ trên mỗi vé (các hãng hàng không trả 1% đến 4% hoa hồng). Hopper nói khách hàng tiết kiệm trung bình 50 đô la Mỹ cho mỗi vé và tuyên bố giá vé của họ chính xác đến 95% trong vòng trước một năm. Trong khi đó, Kayak dự đoán giá vé máy bay chỉ trước bảy ngày, và nhiều đối thủ cạnh tranh, như Google, cho biết giá có tăng hay không nhưng không cho biết khi có giá tốt.

Dự đoán kì nghỉ - ảnh 2

Các thí nghiệm là một phần thời thơ ấu của Lalonde ở Quebec City, nơi cha ông, một nhà sinh vật học, thường mang về nhà những chiếc máy tính mới được Lalonde dùng để học cách lập trình. Thay vì theo học đại học, ông chuyển đến Los Angeles vào năm 1993 để thành lập một công ty bán vé máy bay trực tuyến tên là Travel Online trước khi ra mắt Expedia. Không huy động được vốn, ông chuyển đến Montreal năm 23 tuổi để ở cạnh bạn gái (nay là vợ), tiểu thuyết gia Dominique Fortier. Ngay sau đó, ông xây dựng Newtrade Technologies, hãng thay thế các bản fax giữa các hệ thống đặt phòng khách sạn và trang web đặt chỗ thành các phần mềm; nó được Expedia mua lại năm 2002.

Là quản lý ở Expedia, giám sát các sản phẩm và dịch vụ của khách sạn, Lalonde nhận ra rằng không có cách nào tốt hơn để mọi người khám phá các địa điểm, không chỉ giá cả. Năm 2006, ông nghỉ việc để xây dựng một trang web điểm đến, rủ Ouwerkerk, quản lý sản phẩm của Expedia, cùng làm. Đó là một hành trình dài: Trong vài năm đầu tiên, họ thiếu vốn để thiết lập các máy chủ mạnh nhưng bắt đầu thực hiện hợp đồng để thu thập thống kê về giá vé và dữ liệu du lịch. Năm 2011, vòng gọi vốn Series A cho phép họ xây dựng trung tâm dữ liệu dài hạn. Đến năm 2013, họ có đủ dữ liệu để bắt đầu xây dựng các thuật toán. Hopper.com ra mắt năm sau đó.

Lưu lượng truy cập trang web sớm tăng cao, nhưng mọi người chỉ quan tâm đến một mảng nhỏ: dự báo chuyến bay. Lalonde nhận ra người dùng không muốn chọn điểm đến cho đến khi họ biết giá vé và quyết định đóng cửa trang web để chuyên tâm phát triển chức năng dự báo vé máy bay. Chỉ thị quan trọng khác của ông: Hopper sẽ chỉ tồn tại trên di động. Năm 2015, Hopper phát hành ứng dụng.

Hopper đến nay đã huy động được 83,6 triệu đô la Mỹ từ các công ty đầu tư mạo hiểm như Accomplice và Omers Ventures (công ty được định giá khoảng 300 triệu đô la Mỹ cuối năm 2016), và đã sẵn sàng để trở nên lớn hơn nhiều. Lượng mua dựa trên AI – ví dụ, gợi ý đi du lịch vào các ngày khác nhau hoặc tới các địa điểm khác nhau – hiện thúc đẩy 25% doanh thu, tăng từ 5% vào tháng 11. Ví dụ, AI biết người dùng Hopper đang tìm chuyến bay từ New York đến Hawaii rốt cuộc lại có xu hướng mua chuyến bay tới Caribê. Theo thời gian, Lalonde hi vọng rằng AI sẽ tạo ra 75% lượng mua.

“Nếu tôi đang dự tính chuyến đi cho một gia đình bốn người ở Salt Lake City vào tháng hai, Hopper biết “Chà, ‘tôi muốn đi trượt tuyết,’” Jeff Fagnan, một lãnh đạo của Accomplice, cho biết. “Điều gì sẽ xảy ra nếu thay vào đó tôi đưa bạn đến Denver với giá thấp hơn 100 đô la Mỹ? Họ đang thay đổi đường cong cung – cầu của toàn ngành.”

Hầu hết người dùng là những người trẻ đầy ngẫu hứng, như Morgan Avery, 24 tuổi, điều phối viên bán lẻ ở New York City. Avery bắt đầu sử dụng Hopper sau khi cô mua một vé khứ hồi giá 164 đô la Mỹ từ New York đến L.A. Cô nhận được thông báo khi đang ăn tối và mua ngay lập tức. “Hopper gần như đảm bảo tôi sẽ có được lựa chọn rẻ nhất,” cô nói. “Tệ nhất là đặt vé máy bay và sang tuần thấy nó giảm 200 đô la Mỹ.”

Cuối năm 2017, Hopper mở rộng công cụ dự báo và đặt chỗ cho khách sạn, có vẻ là một cơ hội kinh doanh còn lớn hơn. Hiện tại ứng dụng này áp dụng cho hơn 200 khách sạn, thường được bán với mức giảm giá từ 10% đến 15% tại năm thành phố lớn ở Mỹ, và đặt mục tiêu có thêm khách sạn ở 15 thành phố khác trong sáu tháng tới. Ứng dụng giao dịch vé máy bay của Hopper, “Secret Fares,” ra mắt vào tháng một và cho phép các hãng hàng không tiết kiệm lấp đầy các chuyến bay giá thấp nhanh hơn, giúp họ có nhiều thời gian hơn để bán vé phút chót và hạng thương gia, nguồn thu chính cho các hãng hàng không. Công cụ bán chỗ với mức giảm giá từ 10% đến 20%.

Hiện Hopper đang tập trung vào tăng trưởng quốc tế (người dùng có thể mua vé tại hơn 160 quốc gia) và cung cấp thêm khách sạn. Lalonde kỳ vọng số lượng nhân viên sẽ tăng gấp đôi lên hơn 200 người vào cuối năm 2018, chủ yếu phụ trách khoa học dữ liệu, kỹ thuật và dịch vụ khách hàng. Trong một thế giới đang trở nên biệt lập hơn, Lalonde nghĩ Hopper có thể làm cho việc đi lại rẻ hơn và thuận tiện hơn.

“Công nghệ AI của chúng tôi khiến mọi người bắt đầu mua sắm sớm hơn và mua những thứ họ không biết là mình muốn,” ông nói. “Chúng tôi không còn là mô hình đã có từ trước.”

Dự đoán kì nghỉ - ảnh 3